Die Kompatibilität mit schon existierenden Webseiten ist für Webentwickler ein wichtiger Faktor. Internet Explorer 8 führte deshalb Dokumentkompatibilitätsmodi ein, die es ermöglichen, den Browser anzuweisen, Seiten genauso zu rendern, wie ältere Versionen dies tun würden. Dadurch können Entwickler wählen, wann sie ihre Webseiten so aktualisieren möchten, dass der einmal geschriebene Quellcode in allen modernen Browsern gleich angezeigt wird.

Auch in Internet Explorer 9 können Dokumentkompatibilitätsmodi genutzt werden. Um einen Dokumentmodus für eine Webseite festzulegen, fügt man mithilfe des META-Elements einen X-UA-kompatiblen httpequiv-Header in die Webseite ein.

ACHTUNG: Beim "X-UA-Compatible"-Header wird nicht zwischen Groß- und Kleinschreibung unterschieden, aber er muss im Header der Webseite (im Abschnitt "HEAD") vor allen anderen Elementen außer dem TITLE-Element und anderen META-Elementen stehen. Ansonsten greift der Header nicht und die Webseite wird im IE9-Dokumentenmodus angezeigt.

Folgendes Beispiel zeigt, wie man "EmulateIE7" als Dokumentkompatibilitätsmodus einstellen kann:

<html>
 <head>
  <!-- Mimic Internet Explorer 7 -->
  <title>My Web Page</title>
  <meta http-equiv="X-UA-Compatible" content="IE=EmulateIE7" />
 </head>
 <body>
  <p>Content goes here.</p>
 </body>
</html>

Das Content-Attribut gibt den Modus für die Seite an. Vielleicht kann man aber nicht immer den Quellcode der Webseite um solch ein Meta-Tag erweitern. Daher gibt es eine zweite Möglichkeit, den Dokumentenkompatibilitätsmodus zu setzen. Man kann im Webserver einen benutzerdefinierten HTTP-Antwortheader für die gesamte Website (oder auch nur Teile davon) definieren.

Ein HTTP-Antwortheader besteht aus den Informationen, die ein Webserver der Datei beifügt, die er als Reaktion auf eine HTTP-Anforderung an den Browser sendet. Diese Informationen umfassen in der Regel Angaben zum Erstellungsdatum, der Größe und dem Typ der Datei, die zurückgesendet wird.

Für die am häufigsten genutzten Webserver Apache und IIS haben wir beschrieben, wie man den Webserver konfigurieren kann, dass sämtliche Webseiten einen benutzerdefinierten HTTP-Antwortheader gesetzt bekommen:

Der im Webserver festgelegte Standarddokumentkompatibilitätsmodus wird durch eine Meta-Tag im Header der Webseite überschrieben, da der innerhalb der Webseite festgelegte Modus Vorrang vor dem durch den Server festgelegten Modus hat.