Desde su lanzamiento en noviembre de 2010, Kinect for Xbox 360, el electrónico de consumo de más rápida venta de la historia, ha capturado la imaginación de miles de videojugadores así como la de muchos investigadores científicos que han modificado el dispositivo para usarlo en proyectos que van desde telecirugía robótica hasta sistemas de navegación para invidentes y ahora para crear imágenes tridimensionales de cuevas glaciares para predecir cómo el agua fluirá a los mares.

La revista Wired reporto recientemente que investigadores de las universidades de California, Santa Cruz, City College of New York, y Dartmouth College usan Kinect para enteder desde glaciares hasta asteroides. La historio muestra como los científicos reprograman las capacidades del dispositivo para videojuegos, el cual puede procesar 9 millones de puntos de datos por segundos y puede ver de uno a cinco metros de distancia para crear ilustraciones en tres dimensiones. Los expertos usan normalmente una tecnología llamada Light Detection and Ranging (LIDAR) para este tipo de experimentos, pero la diferencia radica en el costo. Pero 120 dólares de Kinect comparados por 10 mil o 200 mil para dispositivos LIDAR hace toda la diferencia al momento de mapear un espacio reducido o analizar la trayectoria de un objeto en un ambiente sin gravedad.

Subglacial cave underneath Rieperbreen Glacier, Svalbard, Norway, with Ken Mankoff, waterproof bag, Netbook running Ubuntu, and Kinect. Jason Gulley

Nos seguimos sorprendiendo de como las personas encuentran nuevos usos para esta tecnología que ya ha ido mucho más allá de la sala de la casa y ahora nos ayuda a enteder nuestro planeta y sus recursos naturales.